馨香的祭

文/王霈

「願我的禱告如香陳列在你面前!願我舉手祈求,如獻晚祭!」 詩篇 141:2

 

嗅覺神經細胞是筆者最欣賞的細胞之一。

人的味覺可以分辨出5種不同的味道,分別是酸、甜、苦、鹹和鮮味,但嗅覺可就厲害了,一般的人,就可以分辨出超過一萬種以上不同的氣味。雖然跟許多其他的動物比起來,我們仍是遜色很多,但對人來說,這已經相當夠用。如此複雜又多樣的嗅覺功能是怎麼辦到的呢?這全都靠一群小小的嗅覺神經細胞開始的。

在鼻子裡,負責嗅覺的區域分布在鼻腔的頂部,它的範圍僅約5平方公分左右,相當於一個10元硬幣的大小;在這個區域的表面,會形成特殊的嗅覺黏膜,在構造與功能上,不同於鼻腔其他區域、以呼吸為主要功能的呼吸黏膜。

在嗅覺黏膜內,主要負責感覺的細胞是嗅覺神經細胞。這個細胞的頂端會突出黏膜,並且會長出數條長長的纖毛突起,鋪在黏膜的表面,它們看起來就像是趴沙灘上的陽燧足。在細胞的另外一端,則是會伸出神經軸突,深入到黏膜的底下,還會穿過鼻腔頂部的篩骨,進入顱腔,連到一對像火柴棒一般的嗅球裡。

這些嗅覺神經細胞的軸突末端,會在嗅球中與另一種神經細胞(僧帽細胞)相接,就像接力賽跑一樣,將訊息接著傳遞下去。最後,嗅覺的訊息會被送到大腦的顳葉前端,產生了對氣味的知覺。

嗅覺傳遞到此可還沒結束喔!這些訊息還會進一步地送到腦的其他區域,發揮不同的效果。

大腦會對每一種特定的氣味將這些嗅覺訊息組合成相對應的專一模式,像專屬密碼一般可有意識地感知出特定的氣味。例如,這些訊息會送到大腦頂葉的記憶聯合區,就可以解析出這個氣味是曾經在哪個地方所聞到的什麼氣味?因為有這些複雜的氣味訊息組合模組會與記憶產生連結,因而在產生嗅覺的同時,也會喚起我們過去的回憶和情境,像是聞到濃郁的客家梅干滷肉香,就想起母親的好手藝,一時之間,那些美好的情境就會全部湧現了出來。

此外,這些嗅覺訊息也會傳送到腦幹,影響自主神經系統的調節功能,接著可能就會使人體的血壓、心跳、腸胃的蠕動等內臟器官的活動產生變化。例如聞到飯菜的香味,就會流口水,也會感覺到肚子在咕嚕咕嚕地叫。如果是傳送到與情緒有關的邊緣系統和下視丘,就會影響我們的情緒和內分泌,就像如果聞到一束百合的芬芳,我們一整天的心情都會好了起來!

這些身體的反應,全都起因於一開始負責偵測氣味的嗅覺神經細胞。

不同於其他神經細胞的是,嗅覺細胞是唯一直接曝露在空氣中的神經細胞。當氣味分子隨空氣進入鼻子後,它們會溶解在鼻腔潮濕的黏液中。嗅覺黏膜中嗅腺所分泌的液體裡,含有一種氣味分子接合蛋白,負責將氣味分子帶到嗅覺神經細胞的纖毛表面。當該氣味分子被細胞膜上的受器補捉到之後,就會啟動神經細胞內一連串的訊息傳遞機制,最後將嗅覺信號傳出給大腦。

目前已知,在人類的染色體中約有一千多種嗅覺受器基因,每一種嗅覺受器蛋白都是由多個基因轉錄轉譯而構成的,在加上每一種嗅覺受器均會有數種的變異型,如此一來,才有可能有各種不同的嗅覺受器可以辨識近萬種不同的嗅覺分子。致力於研究氣味受器及嗅覺系統組織方式的兩位美國科學家Richard Axel博士和Linda B. Buck博士,就因為這項傑出的發現,而榮獲了2004年諾貝爾生理及醫學獎的桂冠。

有趣的是,每一個嗅覺神經細胞上均只表現一種嗅覺受器,帶有同一種嗅覺受器的嗅覺神經細胞會均勻的分布在嗅覺黏膜表面。 因此,當同一種嗅覺分子都接滿在專屬的嗅覺受器上時,嗅覺神經細胞就會因這一種刺激飽和而失去作用,因而產生了「嗅覺疲勞」,這正是所謂的「入芝蘭之室,久而不聞其香,入鮑魚之肆,久而不聞其臭。」這種現象可能在幾秒鐘到數分鐘內發生,雖然這時對某依氣味麻痺,但是對其他的氣味可還是正常的喔!所幸鼻腔表面的黏液會不斷地分泌更新,會將先前的氣味分子洗去,讓嗅覺神經細胞能夠偵測到新溶入的氣味分子,有機會產生新的嗅覺。

另一個與其他神經細胞不同的特性是,嗅覺神經細胞具有週期性更新的能力。每隔四週到八週,嗅覺黏膜表面就會從幹細胞分化出新的嗅覺神經細胞,取代老化及受損的細胞。這個特性不但可以使我們保持嗅覺的靈敏度,還可能發展應用在神經受損的移植治療上,讓其他受損而無法再生的神經部位,可能生長修補出新的神經細胞。

 

回到分享這篇文章的初衷:嗅覺神經細胞的工作就像是一個忠心代禱者的服事。

嗅覺神經細胞暴露在空氣中,卻不外顯在體表,而是隱藏在鼻腔內室中。身邊有川流不息的空氣,但卻不隨著千變萬化的環境而起舞,它只單純地做一件事:就是持續、專注、不為自己地,將一個訊息,透過自己,從一端到另外一端,傳進大腦。

它們都只有一個名字叫「嗅覺神經細胞」,一群細胞的世代過去了,還會有下一群細胞的世代,繼續做著同樣的事;它們看似不起眼,卻至為重要,因為它們所傳遞的訊息,會影響整個人的身心靈。這個細胞不論是外形和功能都不簡單,但卻只順服在一個角色上。

 

一位代禱者所獻上的,是從左手到右手、是有氣味的服事。這不是在人眼前的事奉,也不像是要討人的喜歡,他像是基督的僕人,按神的旨意,把需要帶到上帝的面前。

一位代禱者所獻上的,是馨香的供物,是神所喜悅的祭。

By | 2018-02-09T17:47:23+00:00 二月 9th, 2018|上帝的花園, 祝福月刊|0 Comments

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